Our Soil and Nuestros Suelos are community-based participatory research projects centered around soils and heavy metal contamination in Troy, New York, USA, and Atacama Region, Chile, respectively. The participants in this project include individual residents, local organizations, and university researchers.

The two overarching objectives of Our Soil and Nuestros Suelos are to develop a Community Soil Study Toolkit for identifying the location and concentration of heavy metals in soils, particularly lead and arsenic, and to use the Toolkit alongside local knowledge to communicate hazards and prompt strategizing for possible paths forward. The first iteration of the Toolkit was developed under Nuestros Suelos in Chile and contained tests for the metals arsenic and copper as well as soil properties and nutrients such as pH, organic matter, carbonate, nitrogen, phosphorous, and potassium. It is the intention of Our Soil and Nuestros Suelos to revise the Toolkit as we use it to build its capacity, robustness, and ease of use.

Troy and the Atacama region of Chile are two locations that face substantial contamination of soil by heavy metals, as well as uncertainty regarding exposure to heavy metals. In Troy, a legacy of manufacturing and residential uses of lead (paint, leaded gasoline) have produced soil contamination. In Atacama, an ongoing history of mining and the generation and disposal of mine tailings, which is the waste produced in the mining process that is commonly rich in heavy metals like lead, arsenic, and mercury, has sacrificed landscapes and produced soil contamination through the dispersion of tailings.

In both communities, there is little access to soil testing. Therefore, Our Soil and Nuestros Suelos aim to fill a knowledge gap and enable people to take action toward safer soils.

Press Release

Descripción del proyecto – Español (see above for English):

Our Soil y Nuestros Suelos son proyectos de investigación participativa sobre suelos y contaminación por metales pesados en Troy, New York, EEUU, y la Región de Atacama, Chile, respectivamente. En ambos proyectos participan habitantes, organizaciones locales, e investigadores académicos.

Los objetivos de Our Soil y Nuestros Suelos son, en primer lugar, desarrollar un Kit participativo de bajo costo para identificar la localización y concentración de metales pesados en los suelos de las comunidades participantes, enfocándonos especialmente plomo y arsénico. En segundo lugar, se busca utilizar los hallazgos del Kit junto con los conocimientos locales para dialogar sobre los potenciales peligros e identificar posibles prácticas de cuidado y remediación.

El Kit contendrá los componentes necesarios para evaluar las concentraciones de plomo y arsénico en los suelos locales, con la posibilidad de incluir otros metales pesados. También se incluirá la evaluación de otras propiedades de suelos, como nutrientes y estructura. Se espera que estos componentes sean usados de forma autónoma por las comunidades, evitando los costos que implica el trabajo de laboratorio. Por ese motivo, los Kits serán previamente testeados y calibrados en laboritorio, de manera de poder ser usados en terreno sin la necesidad de recurrir a equipos científicos sofisticados.

Nuestros Suelos desarrolló una primera versión en Chile desde 2018, la cual finalizó con un prototipo del Kit incluyendo componentes para la medición cualitativa de metales pesados como arsénico y cobre además de propiedades de suelos y nutrientes como pH, materia orgánica, carbonato, nitrógeno, fosforoso, y potasio. Es esta nueva etapa, la intención de Our Soil y Nuestros Suelos es revisar esta primera versión del Kit para llegar a una versión final que pueda ser distribuida y usada de forma autónoma por comunidades afectadas por problemas de contaminación de suelos.

El objetivo final de este proyecto no es solo generar un Kit de bajo costo que entregue datos científicos sobre la presencia de metales pasados en los suelos locales. En paralelo, se espera que el uso del Kit motive en las comunidades participantes el plantearse preguntas respecto a como llegaron esos contaminantes, que se puede hacer para vivir una vida saludable en su presencia y como podríamos actuar para evitar que esta situación vuelva a repetirse a futuro.

Estaremos compartiendo más información a medida que el proyecto se desarrolla. Si tienen interés en saber más sobre nuestro proyecto, no duden en contactarnos.